El precio del litio se estabiliza: Incremento en la producción minera y menor demanda de baterías, según expertos

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El desarrollo de nuevos yacimientos y métodos de extracción más eficientes, como también una demanda por litio más moderado que lo esperado son los principales factores en la regulación del precio del metal.

A fines de 2022, el precio de la tonelada del litio rondaba los US$ 80.000, para en los últimos meses sufrir una caída en torno al 80%, que llegó a cotizar en torno a los US$15.000. Analistas consideraron que este desplome se explicó tanto por dinámicas del mercado como por factores tecnológicos. Además, China jugó un papel clave como principal comprador de este recurso, al sobre abastecerse de carbonato de litio, materia prima para la producción de baterías. Hacia adelante, una mayor oferta y reducción en los costos pueden converger en un nuevo precio de equilibrio lejos de los extremos. 

El ingeniero y consultor energético Eduardo Gigante considera que “lo que ocurrió fue una manipulación del precio por parte de China”. “El 60% de la producción mundial va a parar a China, que puede manipular los precios con dos acciones: sobre abastecerse de la materia prima y acumular toda la cadena de valor para no comprar por un período de tiempo prolongado, y usar otra fuente de litio. China tiene la posibilidad de extraer dentro de sus fronteras litio ‘hard-rock’ alojado en pegmatitas para la fabricación de baterías. Sin embargo, no son tan económicas como la extracción del salar y tarde o temprano va a volver a salir a comprar a Latinoamérica”, explica. 

Si bien los analistas como Gigante “no esperaban una caída tan grande” en el precio por tonelada, el consultor afirma que los US$80.000 implicaba un “precio especulativo que tampoco era beneficioso para el mercado”. 

“El 2021 y 2022 el precio era especulativo y se corría el riesgo de que se buscaran otros materiales para reemplazar a carbonato de litio en la producción de baterías. El precio ideal es de US$20.000 a US$30.000 la tonelada. De los US$15.000 a los que había caído, ahora está en US$20.000 y la demanda sigue fuerte, creo que ese valor va a seguir subiendo”, destaca. 

Por otra parte, la presidenta de la Cámara Internacional del Litio (CIL), Pamela Goicovich estima que “se espera que el mercado se recupere a medida que aumente la demanda de baterías de litio para vehículos eléctricos y la demanda de energía limpias con su sistema de placas solares y en especial grandes baterías que son acumuladores de energía eléctrica en grandes almacenadores como son los BESS (Battery Energy Storage System)”.

Goicovich suma otro factor que impactará en que este recurso alcance un nuevo precio de equilibrio: la oferta. “Este 2024, se han puesto en marcha varias nuevas operaciones mineras en países como Australia, Argentina y hubo anuncios en Chile de convocatorias a inversionistas internacionales, que ampliaron la capacidad subjetiva global de producción de litio”, asegura la experta y agrega que “la implementación de nuevas tecnologías de extracción ha permitido una mayor eficiencia y menores costos operativos, lo cual ha incrementado la oferta de litio en el mercado”.

Eduardo Gigante, ingeniero y consultor energético, y Pamela Goicovich, presidenta de la Cámara Internacional del Litio.
Eduardo Gigante, ingeniero y consultor energético, y Pamela Goicovich, presidenta de la Cámara Internacional del Litio.

La innovación tecnológica en el área de extracción de litio de salmueras y minerales también contribuyó a bajar los costos de producción. Métodos como la extracción directa de litio (DLE, por sus siglas en inglés) permitieron, según Goicovich incrementar  la cantidad de litio disponible en el mercado de una manera “más eficiente y con menor impacto ambiental”. 

Por otra parte, la exploración y desarrollo de nuevos yacimientos jugaron un papel crucial, ya que en medio de una baja en el precio y abaratamiento de costos, la identificación de depósitos de alta calidad generaron una mayor competencia entre los productores, presionando a la baja los precios. 

La presidenta de la CIL también profundiza que, “aunque la demanda de litio sigue creciendo debido a su uso en baterías para vehículos eléctricos y almacenamiento de energía, el ritmo de este crecimiento ha sido más moderado de lo esperado. Esto se debe a varios factores, como la desaceleración en la adopción de vehículos eléctricos en algunos mercados clave y mejoras en la eficiencia de las baterías que requieren menos litio por unidad de energía almacenada”.

“En resumen, la combinación de un incremento en la oferta debido a nuevas tecnologías y desarrollos mineros, una demanda que crece a un ritmo más lento, factores económicos globales y avances en reciclaje y materiales alternativos han confluido para generar una reducción en los precios del litio en 2024”, pronostica Goicovich.

“Aunque la demanda de litio sigue creciendo debido a su uso en baterías para vehículos eléctricos y almacenamiento de energía, el ritmo de este crecimiento ha sido más moderado de lo esperado”, dice Pamela Goicovich.

El litio en números 

El litio se convirtió en un recurso estratégico para la transición energética a escala global, por ser un insumo clave para la fabricación de baterías ion-litio fundamentalmente para celulares y para autos eléctricos.

Según un informe del Wilson Center elaborado en abril de este año, en el triángulo del litio se “concentra el 53% de la reserva mundial y el  46% de las reservas globales certificadas, aquellas que han sido probadas como viables de explotación en términos económicos y técnicos”. En el plano internacional, Australia es el principal productor con un 47%, seguido por Chile, con un 30%, China con un 14,6% y el cuarto lugar es para Argentina con una participación del 4,7%. 

El informe explica que por el lado de la demanda, el mercado está estratificado: “El 87% se concentra en Asia, representado por China (55%), Corea del Sur (20%) y Japón (12%). El eje Asia-Pacífico conforma el “Triángulo de la batería”, integrado por los principales poseedores de la tecnología para manufacturar baterías que, a su vez, controlan dicho mercado”.

Goicovich dice que, en la actualidad, “existen varios proyectos de explotación de litio vigentes en el triángulo del litio, llevados a cabo por empresas tanto Chilenas como internacionales” y que la mayoría de los proyectos se “enfocan en la exploración y extracción, así como en la constante investigación y desarrollo de nuevas tecnologías para su procesamiento”.

Triángulo del litio, un mercado en expansión

Respecto de la producción hacia en el triángulo del litio, Goicovich dice que también será beneficioso para otras áreas del comercio internacional: “La empresas requerirán de los puertos chilenos al momento de  trasladar y exportar el litio, especialmente el de Antofagasta, y ese horizonte se ve muy auspicioso para todos los empresarios que inviertan en estos servicios”.

Chile es el productor de litio más importante de la región. Gigante remarcó que en el último año Argentina produjo 51.000 toneladas de carbonato de litio equivalente, mientras que Chile llegó a las 240.000 toneladas. “Tenemos potencial para ser más importantes, pero la realidad concreta es que todavía no lo somos”, destaca el analista. 

Según Eduardo Gigante, “de los US$15.000 a los que había caído, ahora está en US$20.000 y la demanda sigue fuerte, creo que ese valor va a seguir subiendo”.

Parte del futuro prometedor que tiene el litio viene de la mano de la búsqueda de una energía más limpia, a pesar de que su explotación fue criticada por grupos ambientalistas. “El litio verde extraído de Argentina, Bolivia y Chile es un elemento clave para la transición hacia una economía más sostenible y menos dependiente de los combustibles fósiles”, explica Goicovich

Y agrega que “el litio proveniente del triángulo del litio se destaca por sus procesos de extracción más sostenibles y menos dañinos para el medio ambiente en comparación con otras fuentes, lo que lo hace atractivo para los consumidores y empresas comprometidas con la responsabilidad ambiental”.

Foto: Reinhard Jahn 

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